17 jun. 2018

Y el 'Reina Mercedes' volvió a casa (1898-1953)

En 1953 el embajador de España en Estados Unidos, José María de Areilza (1909-1998) en una visita oficial a la Academia de Annapolis descubrió que en un muelle conservaban los norteamericanos el casco del crucero 'Reina Mercedes', perdido en Santiago de Cuba en 1898.

El crucero Reina Mercedes no salió de Santiago aquel fatídico 3 de julio de 1898.

Sus calderas estaban inservibles y había quedado como batería flotante. Tras el desastre de Cervera, su tripulación lo hundió en la boca de la rada, pero los norteamericanos acabaron reflotándolo y llevándoselo a la Academia de Annapolis, donde tuvo diversos usos hasta convertirse en un museo.

Su descubrimiento por parte del embajador español llevó a la gestión de los trámites necesarios para que se produjera su baja definitiva, instancias que llegaron hasta el mismísmo presidente Eisenhower, que dio el impulso definitivo. Así lo cuenta José María de Areilza en sus memorias. El almirante Carney, jefe de la Marina estadounidense y su esposa se convirtieron en verdaderos amigos.

Tenía una gran admiración y simpatía por España y lo español y había sido uno de los que con mayor eficacia apoyó la gestación de los acuerdos de 1953.

[...] Al cabo de año y medio de espera, solicité de mi amigo Bob Gray que me falicitara una audiencia con el presidente, anunciándole cual era el tema exclusivo de la visita.

Me recibió Eisenhower con su ancha sonrisa y me dijo que había estudiado el Dossier y que el crucero no era ningún caso de "botín de guerra", pues no había sido hundido en combate sino averiado gravemente y enviado luego al fondo del mar por la tripulación española para contrabloquear el paso de la escuadra americana hacia el puerto de Santiago.

[...] A los tres días me llamó el almierante Carney alborozado:

"El Reina Mercedes ha sido dado de baja en la Armada y será desguazado. Pero antes habrá una ceremonia en la Academia naval con su presencia. Dígame qué objeto del navío desea usted que se le entregue como gesto simbólico de homenaje a España y a su Marina".

Elegí la campana del crucero, grande, de bronce, con su nombre, el escudo nacional y la fecha grabados en el metal. Me pareció que aquel "Cáliz de las horas" como llamara Basterra a las campanas, que tantos años había regido con su tañido y su pique y repique, la vida marienra de abordo, era el más sonado recuerdo de este significativo episodio.

Tuvo lugar el acto en una tarde soleada y fría en Annapolis junto al crucero mismo, donde se había levantado una tribuna sobre cuya mesa reposaba la campana envuelta en cintas de los colores nacionales de ambas naciones. Me compañaban en la plataforma el almirante Smedeborg, superintendente de la Academia, y el capitán de navío Blanco, agregado naval de la Embajada.

Los cadetes de la Academia, formados rígidamente frente a nosotros, escucharon las palabras de su jefe y mi respuesta. Dijo el almirante norteamericano que con aquella ceremonia se ponía fin a la querella del 98 que había seperado durante un periodo a dos pueblos, llamados a entenderse en profundidad y que se asomaban a un mar común.

Las compañías presentaron armas mientras sonaba el National Anthem americano y muy lentamente la bandera de las estrellas y las barras era arriada del mástil del crucero español. Luego un largo toque de oración puso un punto final emotivo a la celebración.

Yo confieso haber experimentado en esos momentos la más intensa satisfacción de mi etapa de embajador en Washington, aunque no faltarán enspíritus críticos que juzgarán banal este relato.

Hay ocasiones en que el reflejo del patriotismo elemental aflora a nuestro ser de manera espontánea y no hay que tener empacho en confesarlo.

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